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¿Por qué la lengua del gato es tan útil en su acicalamiento?

3 Diciembre 2016387 vistasSin ronroneos

Durante los pasados días 20 al 22 de Noviembre de 2016 se celebró la 69ª edición anual de la reunión de la Sociedad Estadounidense de Física, en Portland, Oregón. Una de las conferencias del congreso, dependiente del departamento Dinámica de Fluidos, estaba centrada en un proyecto de investigación sobre la mecánica de la lengua de los gatos en su acicalamiento. Los pequeños ganchos en la lengua del gato atrapan nudos y marañas de pelo mientras lamen su pelaje, actuando como un cepillo de pelo. Sin embargo, en la época de muda cuando la temperatura se eleva y hace más calor, conviene siempre dar un apoyo extrínseco a nuestro gato como el cepillado manual y la malta felina para evitar que se traguen demasiado pelo y se formen bolas en su estómago que luego tengan que vomitar. Los rasgos adaptativos por selección natural en muchas especies no son el perfecto resultado de un diseño inteligente del supremo creador, pues tienen también sus desventajas.

espinas lengua de gato

Cualquier persona que haya recibido un lametón de un gato puede comentar la sensación de papel de lija que proporciona la superficie de su flexible lengua. Según la conferencia Cat Tongue Velcro en el congreso de American Physics Society, los diminutos ganchos responsables de esta aspereza específica a la lengua de los gatos pueden ser el secreto que se encuentra detrás de su aseo personal, actuando como las púas de un cepillo para desenmarañar nudos de pelo. Los investigadores en ingeniería mecánica de Georgia Institute of Technology no han descubierto nada nuevo al afirmar que la lengua de los gatos tiene minúsculas púas que sirven para desenredar su pelaje, algo que se puede observar a nivel macroscópico cuando los gatos bostezan, mostrando tanto su dentadura de carnívoros como una lengua con pequeñas espinas, muy eficiente al retirar pelo muerto durante la muda. Sin embargo, han obtenido una reproducción a gran escala de las espinas que pueblan la superficie de la lengua del gato doméstico, que pudiera resultar útil como prototipo industrial en tareas de higiene.

lengua de gato 3D
Al capturar estas características naturales con videografía macro y de alta velocidad, los investigadores han podido realizar un prototipo impreso en tres dimensiones de la lengua de un gato a una escala aumentada al 400%.

Un típico cepillo de pelo para cardar, peinarse y desenredar el cabello tiene púas completamente rectas hacia afuera, declaró Alexis Noel, doctorando en ingeniería mecánica que trabaja en el laboratorio de Biolocomoción de Georgia Institute of Technology. Cuando el pelo es recolectado entre las púas del cepillo se forma una maraña que necesita ser retirada con la mano. En comparación, las espinas de la áspera lengua del gato están curvadas como ganchos para facilitar el aseo personal, aunque los gatos suelen tragarse su propio pelo, dando lugar a las molestas bolas que tiempo después necesitan expulsar.

La lengua del gato está cubierta por una matriz de espinas denominadas papillae. Estas espinas son útiles para el acicalamiento del pelaje, para que la madre gata limpie a sus pequeños y estimule a sus crías cuando no son capaces de hacer sus deposiciones, así como para raspar carne de los huesos de pequeñas presas, aunque no se ha estudiado su mecanismo y los gatos domésticos de residencia aburguesada hace tiempo que sólo emplean la lengua para asear su pelaje, pues no necesitan cazar para tener alimento en su comedero cada día. Los humanos del clan familiar cumplen adecuadamente con su función al proveer pienso que los gatos comen a regañadientes y con desdén.

espinas lengua de gato

Los estudiantes utilizaron vídeo a alta velocidad para grabar a un gato lamiendo comida húmeda compactada en lata para generar una cuña impresa en tres dimensiones que reproduce la lengua del felino doméstico. Las espinas presentes en la elástica lengua del gato actúan como el esparadrapo o el velcro al retirar partículas. Cuando el gato presiona la lengua contra un substrato, la lengua se aplana y las espinas se separan. Cuando la lengua es retirada del substrato las espinas juntan sus filas, atrapando partículas entre ellas como una cucharilla. Este mecanismo elástico de atrapamiento permite que la superficie de la lengua actúe como un recolector que carga con las partículas más difíciles de capturar, una adaptación evolutiva del gato para alimentarse, cuidar de las crías y mantener una buena higiene corporal.

espinas lengua de gato

La propuesta es un pequeño experimento veraniego de los estudiantes de doctorado Alexis Noel, Andrea Martínez, Hyewon Jung, Ting-Wen Tsai y David Hu, un germen creativo que podría pasar del ensayo que enviaron al congreso hasta convertirse en una innovación futura de diseño industrial. Mediante la técnica de vídeo macro y alta velocidad, los investigadores grabaron también a gatos acicalando su pelaje, descubriendo que los singulares rasgos de sus lenguas mantienen púas de forma ligeramente curva y afiladas, como misiles en búsqueda del calor para retirar marañas de pelo o restos de comida incrustados. Como el arte copia sobre la naturaleza desde la antigüedad griega clásica, el prototipo de diseño industrial mimético podría mejorar las habilidades de agarre y recolección de los mecanismos robóticos, además de producir utensilios de limpieza de heridas e higiene corporal para humanos, más ergonómicos y eficientes.

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